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Qué es una estrella supernova y sus características

 
Por Rut Blasco. 12 diciembre 2023
Qué es una estrella supernova y sus características

Cuando algunas estrellas mueren, no lo hacen en silencio, sino que generan una gran explosión que arrasa con todo lo que se encuentra a su paso. Una supernova es la explosión más grande que los humanos han podido contemplar jamás. Todas las explosiones de estrellas son conocidas como supernovas y son un fenómeno muy brillante y poderoso.

En esta lección de unPROFESOR, vamos a explicarte detalladamente qué es una estrella supernova y cuáles son sus características. ¡Es uno de los temas más emocionantes de la astronomía!

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¿Qué es una estrella supernova?

Una supernova es básicamente la explosión de una estrella, y esto ocurre principalmente en estrellas masivas al final de sus vidas. Estas estrellas expulsan todo su material a través de una onda de choque, lo que nos permite observar las distintas capas que formaban la estrella.

Detectar supernovas es complicado, ya que son eventos poco frecuentes. En nuestra galaxia, históricamente, hemos observado alrededor de 2 o 3 supernovas de tipo II cada cien años. Los astrónomos modernos monitorizan extensas áreas del cielo utilizando telescopios rápidos para detectar estos eventos, que no solo son raros, sino también efímeros.

La luminosidad de una supernova aumenta rápidamente durante aproximadamente una semana y luego disminuye en un periodo que puede durar meses o incluso años. Algunas dejan remanentes visibles durante mucho tiempo.

Dado que la mayoría de las estrellas en el universo son de baja masa, las supernovas, que son eventos asociados a estrellas masivas, son fenómenos raros. Sin embargo, con la nueva tecnología aplicada a la astronomía, hemos observado más de ellas en otras galaxias (recuerda que nuestra galaxia es la Vía Láctea).

La importancia de las supernovas, sobre todo de las de tipo Ia, es que nos permiten medir las distancias más grandes dentro del universo. Esto ha llevado a la conclusión de que no solo el universo está en expansión, sino que esta expansión se está acelerando.

Desde la antigüedad, los astrónomos han registrado supernovas visibles a simple vista. Por ejemplo, los astrónomos chinos documentaron la famosa supernova que originó la nebulosa del Cangrejo en el año 1054. Esta nebulosa sigue siendo importante en la astrofísica moderna, ya que se utiliza para calibrar algunos telescopios.

Además de permitir la medición de distancias, las supernovas ofrecen la oportunidad única de observar el interior de las estrellas, puesto que revelan información sobre los procesos nucleares que tuvieron lugar en su interior. En este otro artículo te descubrimos cuál es la materia de las estrellas.

Qué es una estrella supernova y sus características - ¿Qué es una estrella supernova?

Características de una estrella supernova

Las supernovas son fenómenos astronómicos extraordinarios que se caracterizan, como hemos explicado anteriormente, por la explosión de una estrella. Estas explosiones liberan una cantidad de energía impresionante y tienen diversas características que vale la pena subrayar:

  • Intensidad luminosa: Durante su explosión, una supernova puede llegar a ser tan brillante como una galaxia entera. Durante un corto período, pueden superar la luminosidad de miles de millones de estrellas.
  • Duración efímera: Aunque son eventos muy energéticos, la fase de máximo brillo de una supernova es relativamente corta, generalmente en el rango de días o semanas. Después, la luminosidad disminuye gradualmente.
  • Expulsión de material: La explosión expulsa material al espacio interestelar a velocidades extremadamente altas. Esta expulsión contribuye a la formación de nuevas estrellas y planetas.
  • Tipos diferenciados: Las supernovas se clasifican principalmente en dos tipos principales: supernovas de Tipo Ia y supernovas de Tipo II. Las de Tipo Ia están asociadas con sistemas binarios y la ignición termonuclear, mientras que las de Tipo II se basan en el colapso gravitacional de estrellas masivas.
  • Crean elementos pesados: Las supernovas son cruciales para la formación y dispersión de elementos pesados en el universo. Durante la explosión, se producen reacciones nucleares que generan elementos más pesados que el hierro, enriqueciendo el medio interestelar con estos elementos importantes para la formación de planetas.
  • Detonadores de procesos cosmológicos: La observación de supernovas ha sido fundamental para comprender la expansión del universo. Las supernovas de Tipo Ia, en particular, han sido utilizadas como "linternas estándar" para medir distancias cósmicas y demostrar la aceleración de la expansión del universo.
  • Formación de remanentes: Después de la explosión, algunas supernovas dejan remanentes visibles, como nebulosas de gas y polvo. En algunos casos, estas nebulosas pueden contener estrellas de neutrones o incluso dar lugar a la formación de agujeros negros en el caso de supernovas más masivas.
  • Son muy raras de ver: Aunque son eventos muy luminosos y visibles, las supernovas son relativamente raras en comparación con el gran número de estrellas en el universo. La frecuencia estimada de supernovas en una galaxia típica es baja, ocurriendo aproximadamente una vez cada cien años.
  • Observación desde la Tierra: A lo largo de la historia, las supernovas han sido observadas desde la Tierra. Estos eventos han ayudado a aportar datos visibles que los astrónomos estudian hasta el día de hoy.

Las supernovas son unos de los eventos más impresionantes de la naturaleza, aunque sean tan extrañas y difíciles de ver. Si quieres seguir aprendiendo más acerca de los secretos que se esconden en el cielo, te recomendamos que consultes nuestro apartado de astronomía.

Qué es una estrella supernova y sus características - Características de una estrella supernova

Tipos de supernovas

Existen varios tipos de supernovas que explotan de maneras distintas:

  • Las supernovas de tipo Ia explotan debido a reacciones termonucleares. Son sistemas binarios, dos estrellas que orbitan juntas, donde una de ellas, en su vejez, absorbe material de la otra. Cuando la estrella receptora alcanza un límite en su núcleo y no puede acumular más material, explota, dispersando todo al espacio interestelar.
  • Por otro lado, las supernovas de tipo II involucran estrellas masivas que mantienen un equilibrio entre la energía centrifuga hacia afuera y la gravedad hacia adentro. Cuando se agota el combustible en el núcleo, la estrella colapsa, generando una onda de choque que provoca la explosión, lanzando las capas exteriores al espacio.

Aquí te dejamos las principales características de las estrellas.

Qué es una estrella supernova y sus características - Tipos de supernovas

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Bibliografía
  • Woltjer, L. (1972). Supernova remnants. Annual Review of Astronomy and Astrophysics, 10(1), 129-158.
  • Bethe, H. A. (1990). Supernova mechanisms. Reviews of Modern Physics, 62(4), 801.
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